El telescopio espacial Hubble

Hubble es un telescopio orbital que gira en torno a la Tierra a 500 km de altura

El Telescopio Espacial Hubble, denominado así en honor del astrónomo norteamericano Edwin Hubble es un telescopio robótico instalado en los bordes exteriores de la atmósfera, en órbita circular alrededor de la Tierra, a 593 km sobre el nivel del mar, con un periodo orbital de entre 96 y 97 minutos. Fue puesto en órbita el 24 de abril de 1990 como un proyecto conjunto de la NASA y de la ESA. Se mueve a velocidad de 28.000 km/hora.

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El sistema informático del Hubble contiene una base de datos con la posición detallada de 15 millones de estrellas, que le permite apuntar con gran precisión a sus objetivos.

La sofisticada cámara fotográfica del Hubble ha creado un mosaico de  imágenes de una gran sección del cielo, que incluye al menos 10.000 galaxias. Con él se han observado aproximadamente un millón de objetos, obteniendo unas 500 000 fotografías.

Ha sido uno de los proyectos que más han contribuido al descubrimiento espacial y al desarrollo tecnológico en toda la Historia de la Humanidad, hasta ahora. Gran parte del conocimiento científico del que los estudiosos disponen del espacio interestelar se debe al Telescopio Hubble.

Astrónomos de más de 45 países han publicado miles de artículos científicos acerca de los descubrimientos hechos con el Hubble.

DETALLES TÉCNICOS DEL HUBBLE
La unidad  es de forma cilíndrica, tiene una longitud de 13,20 m y un diámetro máximo de 4,20 m; pesa casi 11 toneladas. El coste ascendió (en 1990) a 2.000 millones de dólares.
Inicialmente un fallo en el pulido del espejo primario del telescopio produjo imágenes ligeramente desenfocadas. La primera misión enviada al espacio para dar servicio de mantenimiento técnico al telescopio, pudo instalar un sistema de corrección óptica del espejo primario y, gracias a ello, se logró conseguir las especificaciones de resolución inicialmente previstas.
El telescopio es un sistema reflector de dos espejos, el mayor de los cuales tiene un diámetro de 240 cm. Para la exploración del cielo incorpora varios espectrómetros y tres cámaras: una de campo estrecho para fotografiar zonas pequeñas del espacio (de brillo débil por su lejanía); la segunda, de campo ancho, para obtener imágenes de planetas; y la  tercera, es una cámara de infrarrojos.
Se emplean dos paneles solares para la generar la electricidad que alimenta las cámaras, los cuatro motores empleados para orientar y estabilizar el telescopio y el equipos de refrigeración de la cámara infrarroja y el espectrómetro (ambos trabajan a  -180° C).
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Debido al roce con la atmósfera (muy tenue a esa altura), el telescopio va perdiendo velocidad muy lentamente y, a la vez, ganando atracción gravitacional.. Por eso, en cada visita, se lo ha empujado a una órbita ligeramente más alta a fin de mantenerlo en la órbita inicial.

La sexta misión de mantenimiento se llevó a cabo en mayo de 2009. La tripulación estuvo integrada por siete astronautas. Con los arreglos realizados, se espera conseguir que el Hubble alcance el final de su vida útil hacia 2010-2015. La fecha exacta del fin del Hubble es incierta, ya que depende de la vida de los giroscopios y de las baterías.

La NASA prevé lanzar hacia el 2012 un telescopio de nueva generación, el James Webb (llamado así en memoria del segundo administrador de la NASA), para observar el cielo en la franja del infrarrojo. El James Webb no es un sustituto del Hubble sino un complemento, ya que observará en un rango distinto del espectro electromagnético.

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Principales descubrimientos  realizados gracias al Hubble.

Para poder realizar este tipo de proezas el Hubble debe ser muy estable y preciso. Es capaz de mantenerse apuntando al mismo lugar del cielo sin desviarse más de 0,007 segundos de arco, equivalente al grosor de un cabello humano visto desde una distancia de 1.600 metros.
La NASA afirma que la gran capacidad del Telescopio Espacial de mantenerse apuntando en objetos celestes distantes es equivalente a mantener un rayo laser apuntando a una moneda de 2 centímetros ubicada a 300 kilómetros. Estas maniobras de tan alta precisión son realizadas gracias a tres giroscopios que lleva a bordo.

Imágenes de Astronomía de la NASA presentadas en la semana 52 del año 2009. Es un video de 3 minutos  sólo con música e imágenes del cielo obtenidas con telescopios orbitales. Pulse aquí para ver el video.

Galería de las mejores imágenes proporcionadas por el Departamento de Educación del proyecto del telescopio espacial Spitzer, la NASA y el JPL. Pulse aquí para acceder a la web.

Video de 9:45 minutos denominado El Ojo Del Hubble (en castellano) en el que se explican, en castellano, las limitaciones de los telescopios terrestres y las ventajas que ofrece el telescopio espacial Hubble lanzado en el año 1990. Pulse aquí para ver el video.

ENLACES INTERESANTES

Portal oficial del Hubble, con centenares de fotos clasificadas

Breve biografía de Edwin Hubble

Portal web de la NASA

Portal web de la Agencia Espacial Europea (ESA)

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