La sonda WMAP

La Wilkinson Microwave Anisotropy Probe (WMAP) llamada así en honor a David Wilkinson, miembro del equipo científico de la misión y pionero en el estudio de la radiación de fondo, es una sonda de la NASA cuya misión es estudiar el cielo y medir las diferencias de temperatura que se observan en la radiación de fondo de microondas, un remanente del Big Bang.

tele wmap
 

Fue lanzada el 30 de junio de 2001 desde Cabo Cañaveral, Florida, Estados Unidos. A una órbita en torno al punto de Lagrange L2, situado a unos 1.500.000 kilómetros de la tierra.
Este punto de observación, situado en la línea que une al Sol con la Tierra, proporciona a la sonda una posición excepcionalmente buena, ya que puede apuntar en cualquier dirección al espacio profundo, sin verse afectada por la presencia del Sol. Además, desde el punto L2 observa el cielo entero cada seis meses. Para evitar las interferencias provenientes de nuestra propia galaxia, WMAP usa cinco bandas de frecuencia separadas, desde los 22 Ghz a los 90 Ghz.

El objetivo de la misión WMAP es comprobar las teorías sobre el origen y evolución del universo. Es la sucesora del COBE y forma parte del programa de exploradores de clase media de la NASA. Para cumplir con su objetivo científico, la WMAP debe medir con una altísima resolución y sensibilidad la temperatura del fondo cósmico de microondas.

La sonda WMAP usa radiómetros diferenciales de microondas que miden las diferencias de temperatura entre dos puntos cualesquiera del cielo.

El 11 de febrero de 2003, el grupo de relaciones públicas de la NASA convocó una rueda de prensa para mostrarla imagen más completa del universo primigenio tomada hasta hoy. Según la NASA, si bien esta imagen no es la de mayor resolución tomada sobre el fondo cósmico de microondas, es la mejor imagen que tenemos de la radiación de fondo de todo el cielo.

cumulo glob

La WMAP está obteniendo medidas de muchos parámetros cosmológicos con una precisión mucho mayor que la que teníamos hasta ahora. De acuerdo con los modelos actuales del universo, los datos del WMAP muestran que:

  • La edad del universo es de 13.700 millones ± 200 millones de años.
  • El universo está compuesto de un 4% de materia ordinaria, 23% de materia oscura y de un 73% de la misteriosa energía oscura.
  • Los modelos cosmológicos inflacionarios se verifican con las observaciones, aunque hay una anomalía inexplicada a grandes escalas angulares.
  • La Constante de Hubble es 71 ± 4 km/s/Mpc

Aplicando las teorías actuales a los datos del WMAP se obtiene que el universo se expandirá infinitamente, y que está curvado con forma de cono. galaxia

Los magníficos resultados proporcionados por el WMAP han quedado sustancialmente superados con las informaciones enviadas por el telescopio espacial Planck, de nueva generación. Es interesante comprobar las calidades de imágenes en los tres telescopios: COBE, WMAP y Planck, como se ve a continuacion.

Noticia del 21 de marzo de 2013. El telescopio espacial Planck de la Agencia Espacial Europea ha elaborado el mapa más detallado hasta la fecha del fondo cósmico de microondas, la radiación fosilizada del Big Bang. Este nuevo mapa ha sido presentado esta mañana, y presenta características que desafían los cimientos de los modelos cosmológicos actuales. Esta primera imagen está basada en los datos recogidos durante los primeros 15 meses y medio de observaciones de Planck, y es su primer mapa a cielo completo de la luz más antigua del Universo, grabada en el firmamento cuando éste apenas tenía 380.000 años. Pulse aquí para ver toda la noticia.

Universo primigenio

Imagen publicada en la web de Observatorio, el 25 de marzo de 2013

Abajo puede ver cómo fue la imagen similar que envió el telescopio espacial COBE en febrero de 1998

Imagen con el COBE

Imagen publicada en la web de Observatorio, el 7 de febrero de 1998

Entre medio de estas dos hazañas de estos telescopios, están las imágenes similares enviadas por el telescopio espacial WMAP, en el año 2001.

Universo Wmap

Imagen publicada en la web Observatorio el 11 de julio de 2004

Mirando la primera de estas tres imágenes, la enviada por el telescopio espacial Plank, se observa cómo han mejorado notablemente las que teníamos del WMAP (julio 2004) y anteriormente del famoso COBE (noviembre de 1989). Las diferencias de calidad en estas sucesivas imágenes son similares, en cierta forma, a las que podríamos observar en las fotografías familiares obtenidas con cámara compradas en 1989, 2001 y 2009. No digamos ya las fotografías familiares de hace 50 años.

Hay una web que deja explorar nuestra la Vía Láctea y el Universo lejano en un intervalo de longitudes de onda desde los rayos-X hasta las larguísimas ondas de radio. Se puede cambiar de longitud de onda utilizando la barra en la parte superior derecha de la pantalla y explorar el espacio utilizando el ratón. Es una página simplemente maravillosa. 

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