Distancia de la Tierra a la Luna

Cómo y cuándo se ha medido la distancia de la Tierra a la Luna

Luna  entrando al mar

Bella imagen de la Luna publicada en Google+

Los griegos antiguos calcularon la distancia de la Tierra a la Luna.

El filósofo griego, Aristarco de Samos (310-230 a.C.), se basó en la medición de las sombras observadas en los eclipses de Luna, para realizar cálculos que le llevaron a aventurar una estimación de la distancia que separaba a la Luna de la Tierra. Las cifras encontradas eran enormemente grandes para las ideas de esos tiempos, cuando se creía que la Luna podría estar, entre la Tierra y el firmamento de estrellas, a una distancia no superior a los 32 km.

Sin embargo, otro sabio griego, Hiparco de Nicea (190-120 a.C) fue quien perfeccionó las observaciones y los cálculos de Aristarco. Para sorpresa propia y de todos sus contemporáneos, dedujo que la Luna estaba a una distancia de 384.000 km de la Tierra.

Por supuesto que esto desconcertó a todos y se corrió un tupido velo sobre este precoz y asombroso descubrimiento que rompía definitivamente con la idea que se tenía de la distancia a la que estaba el firmamento. La sabiduría de Hiparco no se cuestionó, pero sí los resultados de sus cálculos. Es posible que ni él mismo se los creyera.

Hiparco de Nicea
Hiparco de Nicea

La distancia de la Tierra a la Luna aceptada actualmente.
Orbita de la Luna

Desde la segunda mitad del siglo XX, se aceptan las siguientes cifras como válidas, que no cinciden exactamente con las que aparecen en la figura anterior.

Hay que tener en cuenta que la orbita lunar no es circular, sino elíptica.
Distancia cuando la Luna está más cerca de la Tierra: 356.334 km.
Distancia cuando la Luna está más lejos de la Tierra: 406.610 km.

Mediciones actuales de la distancia de la Tierra a la Luna. Aunque parezca extraño, estas mediciones se realizan todos los días.

Desde un Observatorio de Texas (USA), cada día desde hace 37 años una persona lanza un rayo láser a la Luna, el cual al rebotar en unos paneles reflectores recubiertos por 100 espejos que apuntan a la Tierra. da la distancia exacta de nuestro satélite.

El experimento, que se realiza cada día, funciona de esta manera: un pulso de rayo láser es lanzado desde el telescopio de la Tierra; este rayo cruza la distancia Tierra-Luna, e impacta en el panel. Los espejos son reflectores cúbicos y envían el pulso de vuelta en la misma dirección desde la que llegó. De vuelta a la Tierra, el telescopio intercepta el pulso de retorno.
Esto permite medir con elevada precisión la distancia a la que en un momento determinado se encuentra la Luna. El tiempo del viaje de ida y vuelta determina la distancia a la Luna con una precisión de centímetros.
El 21 de julio de 1969, una hora antes de su último paseo lunar los astronautas del Apolo 11 colocaron  en el Mar de la Tranquilidad  el primer panel reflector.
Posteriormente, los astronautas del Apolo 14 colocaron otro panel reflector en Fra Mauro. Los astronautas del Apolo 15 instalaron en la fisura de Hadley, un reflector 15 veces más grande que los dos anteriores.

Observatorio

Datos más recientes de la órbita de la Luna
Con la información recogida durante los años que ha durado este experimento, los investigadores han conseguido trazar con gran precisión la órbita de la Luna, y han descubierto una serie de hechos destacables, entre ellos:
a) La Luna se mueve en una órbita espiral que se va alejando de la Tierra a un ritmo de 3,8 cm cada año. ¿Por qué? Los océanos de la Tierra son los responsables.
b) Es muy probable que el núcleo de la Luna sea líquido.
c) La fuerza universal de la gravedad es muy estable. La constante gravitacional de Newton (G) ha cambiado menos de una cien mil millonésima desde que comenzó el experimento con el láser.
d) Los físicos también han empleado los resultados del láser para verificar la teoría de Einstein de la gravedad. Hasta ahora todo está bien: las ecuaciones de Einstein predicen la forma de la órbita lunar tan exactamente como es posible determinarla con el láser. Si existiere algún defecto al respecto  en la teoría general de la relatividad, la medición lunar por láser podría encontrarlo.

Actualmente se está trabajando en una nueva instalación en Nuevo México, llamada Operación de Medidas de Distancia a la Luna por Radar, que posibilitará realizar mediciones de la órbita de la Luna con precisión 10 veces más exacta que hasta ahora.

Noticia del 2 de febrero de 2012.   La NASA logró captar imágenes nítidas de la cara oculta de la Luna, utilizando cámaras de las sondas gemelas de la misión GRAIL. La misión GRAIL de la NASA partió hacia la Luna el 12 de septiembre de 2011 con el fin de explorar la corteza y el núcleo de la Luna.  Pulse aquí para ver la noticia y un video.

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