Biografía de Cecilia Payne-Gaposchkin

Cecilia Payne

Astrónoma británica (1900-1979)

Cecilia Payne-Gaposchkin es considerada una de las más grandes astrónomas del siglo XX.
Entre sus principales contribuciones a la astronomía destacan el descubrimiento de la composición química de las estrellas. En especial, que el hidrógeno y el helio son los elementos más abundantes de estrellas y del universo.

Cecilia Payne nació Wendover, Inglaterra.

Estudió botánica, física y química en la Universidad de Cambridge.

Fue gran amiga de Edward Milne y alumna de Ernest Rutherford y Arthur Eddington, quien le propuso estudiar por primera vez la estructura interna de las estrellas.

Wendover
Wendover, bella ciudad de Aylesbury, GB.

En el año 1922, después de graduarse en Cambridge, Cecilia decidió buscar en Estados Unidos las posibilidades profesionales que, como mujer, tenía muy restringidas en Inglaterra.

Se matriculó en la Universidad de Harvard en donde tuvo como director de tesis al astrónomo estadounidense Harlow Shapley (1885 – 1972), director del Observatorio del Colegio Universitario de Harvard.

Shapley había obtenido su doctorado con una tesis sobre 90 estrellas binarias eclipsantes, inicio del estudio de las estrellas dobles.

Mientras trabajó como investigador en el Observatorio del Monte Wilson, a las órdenes de George Hale propuso la teoría que la pulsación de las estrellas cefeidas se originaba a causa de variaciones intrínsecas de su brillo y no como sistemas eclipsantes.

Harlow Shapley
Harlow Shapley

En 1925, gracias a su disertación sobre “Atmósferas estelares, una contribución al estudio de observación de altas temperaturas en las capas de inversión de las estrellas", Cecilia Payne se convirtió en la primera persona que alcanzó un Doctorado en el área de astronomía en Harvard.

En esta tesis y aplicando la teoría de la ionización consiguió correlacionar con precisión las temperaturas de las estrellas con sus clases espectrales. Una de las principales conclusiones de este trabajo establecía que el hidrógeno es el componente más abundante en la constitución de las estrellas.

El astrónomo Otto Struve, especialista en espectroscopia y astrofísica estelar en el Observatorio Yerkes, elogió el trabajo de Cecilia Payne como la tesis más brillante que hasta ese momento se había escrito en astronomía.
A pesar de ello, su teoría no fue aceptada por la comunidad científica, pues en esos años se pensaba que el componente masivo de las estrellas era el hierro. Más tarde otras investigaciones independientes respaldaron las conclusiones de la tesis doctoral de Cecilia Payne.

Harvard
Universidad de Harvard

 

Harlow Shapley la contrató de inmediato como investigadora en el Observatorio de la Universidad. Sin embargo, ella no tuvo un cargo oficial allí, hasta el año 1938 cuando, por fin, se le concedió el título oficial de “astrónoma”.

Se cuenta que solía ir a trabajar al observatorio con sus hijos pequeños, para desesperación del resto del personal, por lo revoltosos que eran.

En el año 1956, Cecilia Payne fue la primera mujer nombrada como profesora asociada y titular de la cátedra de astronomía en Harvard.

Junto con su esposo Sergei Gaposchkin, observó y analizó las estrellas variables poniendo la base de su utilización como indicadores de la estructura de las estrellas.

Payne familia
Cecilia con su esposo y dos de sus hijos

En marzo de 1934 Cecilia había contraído matrimonio con Sergei Gaposchkin astrónomo ruso. Cecilia no adoptó el apellido de su marido como es habitual en los Estados Unidos, sino que a partir de entonces lo añadió al suyo con un guión, por lo que pasó a firmar sus trabajos como Cecilia Payne-Gaposchkin.

En conjunto publicaron sus numerosas observaciones sobre estrellas variables: una monografía convertida en estándar sobre aquellas más brillantes que la décima magnitud y otros trabajos sobre observaciones visuales en las Nubes de Magallanes.

Charles Pickering, Director del Observatorio de Harvard, fue un precursor en el aprecio a la capacidad profesional de las mujeres y llevó a cabo la inteligente resolución de rodearse de científicas de gran valía. Entre ellas, Cecilia Payne y Guillermina Fleming.

Pickering
Pickering y algunas investigadoras en Harvard.

Cecilia Payne-Gaposchkin continuó publicando artículos y escribió varios libros, algunos de ellos firmados junto con su marido o con Annie Cannon.

Entre sus principales contribuciones a la astronomía destacan el descubrimiento de la composición química de estrellas, en concreto que el hidrógeno y el helio son los elementos más abundantes de estrellas y del universo.

Descubrió que todas las estrellas tienen elementos químicos muy similares, y que están formadas en un 99% por hidrógeno y helio. Realizó estudios y análisis detallados de los espectros estelares.

El asteroide 2039 lleva el nombre Payne-Gaposchkin, en su honor.

Cefeidas
Las Cefeidas

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