Biografía de Giovanni Cassini

Cassini

Astrónomo italiano (1625 – 1712).

Hoy en día son tan abundantes las informaciones astronómicas y tan perfeccionado el instrumental disponible, que algunas personas hablan con un ligero desdén cuando se menciona a Giovanni Cassini, el cual es conocido por el gran público debido a la sonda espacial  Cassini-Huygens que fue enviada a explorar el planeta Saturno y a su luna Titán.

Sin embargo, este genovés, contemporáneo de Isaac Newton y discípulo de Galileo Galilei en Bolonia, aportó numerosas observaciones de los cielos que fueron fundamentales para el desarrollo de la ciencia astronómica y para apuntalar la teoría gravitacional de Newton.

En 1670, Luis XIV rey de Francia, siempre interesado por el desarrollo cultural de su país, le ofreció el puesto de Director del Observatorio de París y lo hizo miembro de la Academia de Ciencias de Francia.

Sonda Cassini
Nave espacial Cassini-Huygens (imagen artística NASA)

Su primer empleo consistió en el cálculo de tablas astronómicas para un noble italiano que se interesaba por la Astrología. Cassini intuyó de inmediato que la astrología no era lo suyo y cuando tenía 25 años (año 1650) cambió ese empleo por el de profesor de astronomía en la Universidad de Bolonia, sucediendo en la cátedra a un discípulo de Galileo.

Gracias a su prestigio como astrónomo fue contratado como tal por el Papa Clemente IX, hasta el año 1669.

Utilizando el meridiano de la Basílica de San Petronio, Cassini comprobó que la variación de la distancia entre el Sol y la Tierra se ajustaba mejor a una órbita ovalada que a una órbita circular. Esta información fortalecía la idea de Kepler, quien era el unico en ese tiempo que utilizaba órbitas elípticas. También se sirvió del meridiano de San Petronio para medir, con precisión inigualada hasta entonces, la inclinación de la eclíptica que describe la Tierra alrededor del Sol.

San Petronio
Basílica de San Petronio, en Bolonia
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San Petronio

En el año 1576, uno de los profesores de Matemáticas de la Universidad de Bolonia, Ignacio Danti, ideó la construcción de un ingenioso dispositivo el cual, utilizando la sombre que arrojaba en un pequeño cuadrante el rayo de luz que pasaba por un estrecho orificio practicado en una pared de la Iglesia de San Petronio, servía para medir el paso del tiempo y determinar la posición del Sol.

Cuando Cassini llegó a Bolonia, decidió construir un nuevo gnomon más grande y mejorado, para reemplazar al del profesor Danti, que con el tiempo había quedado inservible.gnomon Los cálculos realizados con el nuevo gnomon fueron muy exitosos y dieron a Cassini una brillante reputación.

Es justo recordar que el gran sabio griego, Eratóstenes, ya había utilizado un gnomon, construido por él, para medir el paso de las horas y también para medir el diámetro de la Tierra.con extraordinaria aproximación a los datos actuales.

Meridiano en la Basílica de San Petronio

Entre 1652 y 1668, se dedicó a la paciente observación de los satélites de Júpiter. Hay que considerar que con los primitivos telescopios a su alcance, le era imposible ver a Júpiter como en la imagen que aparece a la derecha de este texto.

Cassini solamente veía una pequeñísima imagen. Sin embargo, con tenacidad y constancia elaboró tablas muy precisas con los datos obtenidos durante sus observaciones.

Estudió detalladamente la rotación de Júpiter y descubrió los eclipses producidos por las lunas llamadas galileanas, cuatro satélites descubiertos hacía poco por Galileo.

Más tarde, amplió los resultados de sus mediciones y verificó que los satélites de Júpiter y de Saturno cumplían la tercera ley de Kepler. Gracias a lo cual, el sistema heliocéntrico postulado por Kepler quedó firmemente asentado en el mundo científico de la época.

Júpiter
Imagen actual de Júpiter

Cassini ya tenía 45 años cuando, en 1670, Luis XIV Rey de Francia, reconociendo su gran prestigio, le ofreció trabajar en su corte. Allí vivió y trabajó hasta su muerte, a los 87 años. Las largas jornadas nocturnas pegado al telescopio, agotaron su vista y terminó practicamente ciego.

Así como Galileo se especializó en Júpiter, Cassini lo hizo en Saturno. Su tenacidad fue recompensada con el descubrimiento de cuatro de los satélites de Saturno: Jápeto (en 1671), Rea (en 1672), Dione y Tetis (en 1684).

En 1675, observó que había un espacio vacío en el sistema de anillos del planeta. Actualmente, este vacío se conoce como División de Cassini.

Muchos otros descubrimientos justifican que Giovanni Cassini sea considerado uno de los más grandes astrónomos observacionales de todos los tiempos.

Saturno
Imagen actual de Saturno

Con ayuda de su colega Jean Richer, Cassini midió por triangulación la distancia a Marte. Obtuvo el tamaño del Sistema Solar, con una precisión que es solamente un 7% menor del valor reconocido actualmente. La diferencia se debe, entre otras causas, a que en ese tiempo se consideraba que la velocidad de la luz era infinita.

Descubrió los cambios estacionales de Marte y midió su período de rotación, así como el de Saturno.

A principios del siglo XVIII cuando, gracias al cálculo diferencial y a observaciones de mejor precisión, estas mediciones de Cassini contribuyeron a reforzar la teoría de la gravitación de Newton.

Marte
Orbitas de la Tierra y de Marte, alrededor del Sol

ENLACE DE INTERÉS

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Breve biografía de Christian Huygens

El planeta Saturno

Exploración del planeta Saturno

Misión espacial sonda Cassini-Huygens

Titán una de las principales lunas de Saturno

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