Biografía de Nicolás Copérnico

Copérnico es el padre de la astronomía moderna y catalizador de la revolución científica en el siglo XV

copernico

Astrónomo polaco (1473 – 1543).

Nicolás Copérnico nació en el año 1473, en la ciudad de Torun, a orillas del Vístula, en Polonia.

Nicolás Copérnico está considerado el artífice del nacimiento de la astronomía, al proporcionar las bases que permitieron a Kepler, Galileo, Brahe y Newton culminar la revolución astronómica con la formulación de la teoría heliocéntrica, según la cual la Tierra no es el centro del universo, sino que la Tierra y los otros planetas giran alrededor del Sol.

Este descubrimiento supuso un cambio tan importante en las ideas de la época que, desde entonces, hablamos de "giro copernicano" cuando queremos indicar un gran cambio en las cosas.

Torun
Torun

Durante su infancia y juventud recibió una excelente educación, gracias a su tío Lucas que fue su tutor desde que, a los 10 años, Nicolás quedó huérfano de padre. A partir de 1491 estudió matemáticas y arte en la Universidad de Cracovia, astronomía en Bolonia, medicina en la Universidad de Padua y derecho canónico en Ferrara. Su tío lo introdujo en la canongía, la cual desempeñó el resto de su vida.

Universidad Cracovia Universidad Bolonia Universidad Padua Universidad Ferrara
Universidad de Cracovia
Universidad de Bolonia
Universidad de Padua
Universidad de Ferrara

Durante 25 años, desde que era ayudante del profesor Domenico María de Novara, en Bolonia, Copérnico realizó repetidas y minuciosas observaciones del movimiento de los planetas que podía ver a simple vista. Su gran capacidad de observación le permitió comprobar que Venus y Mercurio siempre estaban cerca del Sol. Además, observó que daban la impresión de que cambiaban de dirección repetidas veces moviéndose hacia atrás.

Estos hechos, reiteradamente observados, contradecía la teoría de que estos planetas giraran alrededor de la Tierra; pues si así fuera, a veces deberían situarse lejos del Sol, cosa que nunca ocurría.

Y era extraño que cambiaran el sentido de la rotación en algunas épocas del año. Comprendió que las observaciones de los hechos reales se explicaban fácilmente con la teoría de que la Tierra y los planetas giran alrededor del Sol, tal como afirmó en la antigüedad Aristarco de Samos.

Venus y Mercurio se ven cerca del Sol porque en realidad se hallan más cerca del Sol.

Pensó que si Mercurio está más cerca del Sol, recorre una órbita más corta y se mueve más deprisa que la Tierra, dando la impresión en algunas épocas de moverse hacia atrás porque da varias vueltas alrededor del Sol durante el año terrestre. Eso hace que se tenga la impresión de que cambia de dirección repetidas veces cuando adelanta a la Tierra y luego se aleja de ella. En realidad lleva en todo momento la misma dirección.

Fue gran estudioso de los autores clásicos y se confesó como gran admirador de Ptolomeo cuyo Almagesto estudió concienzudamente.

órbitas planetas

Hacia 1507, elaboró su exposición de un sistema astronómico según el cual la Tierra se traslada en torno al Sol. Aunque esta novedosa afirmación sólo circuló de forma privada, las nuevas ideas se extendieron entre los estudiosos. Durante las tres décadas siguientes, Copérnico ni la publicó ni la enseñó, pero su sistema era comentado por doquier.

Planetas en el cielo

Copérnico continuó refinando  su teoría. Elaboró nuevas tablas con datos del movimiento de los planetas y escribió extensamente acerca de ello. Pero, debido a la certeza de que su teoría podría desencadenar una enconada controversia eclesiástica, había decidido no publicarlos nunca. En tiempos de la Inquisición no era prudente contradecir las teorías eclesiásticas, con afirmaciones que contradecían a las interpretaciones bíblicas.

En 1533, animado por algunos amigos, Copérnico escribió un bosquejo de sus hipótesis acerca de los movimientos celestes. Copérnico trabajó con la hipótesis de que las órbitas de los planetas eran circulares. Esto le obligó a introducir gran número de correcciones a su teoría, para que ésta coincidiera con las observaciones reales del movimiento de los planetas.

En este resumen manuscrito estableció su teoría en 6 axiomas, reservando la parte matemática para el trabajo principal que se publicaría más tarde bajo el título "Sobre las revoluciones de las esferas celestes".

Esta obra tuvo excelente acogida, incluso en los círculos oficiales de la Iglesia; tanto es así que el Cardenal Schönberg instó a Copérnico a escribir un tratado donde se presentara detalladamente su teoría heliocéntrica. Probablemente no lo habría hecho jamás, a no ser porque en 1539, ya en los últimos años de su vida, fortuita e inesperadamente, llegó a Frauenburgo un joven profesor de matemáticas y astronomía conocido con el nombre de Rheticus (adoptó el nombre latino para eludir ser vinculado a su padre, un médico decapitado por brujería).

Rheticus instó a Copérnico a publicar su teoría. Copérnico se limitó a publicar las tablas que había confeccionado con los movimientos de los planetas, sin mencionar la teoría que las respaldaba.

Rheticus

Finalmente, Copérnico aceptó el compromiso de que Rheticus escribiría un libro explicando las ideas de Copérnico, a quien sólo mencionaría por su nombre de pila y su lugar de nacimiento.

Fue así como Rheticus escribió una “carta” a uno de sus maestros en la que describía la “teoría del reverendo padre Dr. Nicolás de Torun, canónigo de Ermeland”.

Hizo que se imprimiera la carta, que incluía comentarios astrológicos y bíblicos, y la envió a unas cuantas personas. La difusión de este escrito aumentó las presiones sobre Copérnico para que publicase todos sus descubrimientos. Al final cedió.

Rheticus traspasó la responsabilidad de imprimirlo al sacerdote luterano Andreas Osiander el cual, astutamente, había propuesto que, si Copérnico se decidía a publicar el libro, dijera que las hipótesis que contenía “no eran artículos de fe sino meros artificios para realizar cálculos”. Con este prudente subterfugio, Copérnico esquivaría las críticas de los aristotélicos y de los teólogos a quienes temía, con toda razón.

Sistema copernicano

Recién en el año 1543 se publicó el resultado de las investigaciones iniciadas en 1507. El libro se tituló “Sobre los movimientos de los cuerpos celestes”; en él se afirmaba que el Sol, y no la Tierra, es el centro del universo. Tan revolucionaria teoría marcó un importante hito en la historia de la astronomía.

Para proteger a Copérnico, Osiander escribió un prefacio, famoso en la historia de la astronomía, que rebajaba la importancia del libro. “Estas hipótesis no necesitan ser ciertas, ni siquiera probables; aportan un cálculo coherente con las observaciones; con eso basta. Por lo que se refiere a las hipótesis, que nadie espere nada cierto de la astronomía, que no puede proporcionarlo, a no ser que se acepten por verdades las ideas concebidas con otros propósitos y se aleje uno de estos estudios estando más loco que cuando los inició. Adiós”.

El primer ejemplar impreso del libro, que estaba dedicado al Papa Paulo III (Alejandro Farnesio), llegó a manos del Sumo Pontífice el 24 de mayo de 1543.

El prefacio estaba sin firma, aunque todos atribuyeron su autoría a Copérnico. Gracias a este subterfugio, los posibles antagonistas decidieron que las ideas expresadas eran tan dudosas que ni siquiera el autor las creía.

Papa Paulo III
El Papa Paulo III

Pocos días después de entregar su libro, Copérnico falleció en la ciudad de Frauenburgo, a la edad de 70 años. Más adelante, en 1616, cuando Galileo levantó la polvareda, la Iglesia católica inscribio este libro en el Indice de Libros Prohibidos, de donde no fue sacado hasta el año 1835.

Copérnico siempre será recordado como el fundador de la astronomía moderna. Además de su inteligencia y tesón, tuvo el enorme valor de romper con lo que en su tiempo se consideraba una verdad irrefutable.

Sin embargo, la rotación diaria de la Tierra alrededor de su eje no fue demostrada definitivamente hasta el año 1855, cuando el francés Jean Foucalt (1819-1868) utilizó para ello su famoso péndulo.

Frauenburg
Frauenburgo

ENLACES DE INTERÉS

En esta misma web, notas complementarias a la biografía de Copérnico

En esta misma web, breve reseña biográfica de Georg Joachim Rheticus

En esta misma web, breve biografía del editor Andreas Osiander

En esta misma web, breve reseña biográfica de Johannes Petreius

VIDEO de 1h 30 min del Cap.1 de 17 "El Universo", Más allá del big Bang

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