Biografía de William Herschel

herschell

Astrónomo alemán, 1738 – 1822

William Herschel, nació en Hannover, Alemania el 15 de noviembre de 1738 y falleció en Berkshire, Inglaterra, el 25 de agosto de 1822.
Hannover
Hannover

En el año 1781, construyó un telescopio que tenía una lente de 40 cm de diámetro y 12,20 metros de longitud, de fabricación propia (era muy hábil en esto). Herschel inclinó ligeramente el espejo de su telescopio, de forma que no bloqueara los rayos incidentes. Hershell descubrió el planeta Urano. Más tarde, en 1787, descubrió Titania y Oberón, dos lunas de Urano.

Urano

Friedrich Wilhem Herschel nació del matrimonio formado por el músico militar Isaak Herschel y Anna Ilse Moritzen. Influido por sus padres, Friedrich estudió música y se convirtió en un competente intérprete de oboe, uniéndose a su padre y a su hermano Jacob en la banda del Regimiento de Guardias de Infantería.

En 1757 participó en la Batalla de Hastenbeck entre Francia y Hannover durante la Guerra de los Siete Años. Los más de 5.000 muertos que presenció le causaron una honda impresión, que lo llevó a alejarse de su país natal y afincarse con su hermano en Inglaterra. Jacob decidió regresar a Hannover luego de dos años, pero Friedrich Wilhelm (a quien los ingleses llamaban ahora "William", nombre que lo acompañaría para siempre) prefirió quedarse.
Hastenbeck
Hastenbeck
Halifax

El joven Herschel profundizó en Inglaterra sus estudios musicales: se convirtió primero en profesor y luego en organista en Halifax (1765).

Al año siguiente era ya director de orquesta en Bath.

Halifax
Bath

En 1772, su hermana Caroline Herschel llegó a vivir con él en Bath.

Fue entonces cuando, gracias a la influencia de Caroline, ocurrió el episodio que cambiaría la vida de William: el 10 de mayo de 1773 compró un libro ("Astronomía" de Ferguson) y se enamoró para siempre de la ciencia de los cielos.

Bath

Menos de un año después de haber comprado el libro de Ferguson, Herschel calculaba y pulía ya los más perfectos y poderosos espejos de todo el mundo, porque comprendió enseguida que el futuro dependía de los telescopios reflectores y no de los refractores.

Hombre ávido de conocimientos y dotado de una gran habilidad manual, Herschel comenzó desde el principio a calcular, diseñar y construir sus propios telescopios. Sus primeros grandes descubrimientos los realizó con ayuda de su telescopio de 18 pulgadas, del cual se sirvió hasta el fin de su vida.

 

Mientras construía telescopios por encargo, muy abundantes en esos años de la Ilustración, observaba los cielos ayudado por su hermana Caroline que anotaba todos los detalles que veía William.

En fecha tan temprana como febrero de 1774, ya habían observado y analizado con todo detalle la Nebulosa de Orión, descubierta con anterioridad, en 1610.

Nebulosa Orión
Nebulosa de Orión

El 13 de marzo de 1781 Herschel observó un objeto no registrado que a primera vista parecía un cometa: estudiándolo con todo cuidado pronto consiguió determinar que en realidad se trataba de un nuevo planeta. Este brillaba con un color amarillo y se desplazaba lentamente.

Observándolo noche tras noche, Herschel llegó a la conclusión de que había descubierto el séptimo planeta del Sistema Solar. Pidió a otros astrónomos que confirmaran su diagnóstico, y todos estuvieron de acuerdo con él: existía un nuevo planeta situado al doble de la distancia de Saturno.

Herschel bautizó al planeta con el curioso nombre de "Planeta Jorge", en un extraño homenaje al rey Jorge III de Inglaterra que acababa de perder todas sus posesiones en América del Norte por la independencia estadounidense en 1776.

Planetas
Jorge III

El "Planeta Jorge" siguió llamándose así hasta bien entrado el siglo XIX, a pesar de la oposición de algunos astrónomos que insistían en que se debía continuar con la tradición mitológica.

Según ellos, como los nombres de los planetas contiguos eran Marte, Júpiter y Saturno, para continuar con la secuencia genealógica: nieto, padre, abuelo. El séptimo planeta debía llamarse Urano.

El astrónomo francés Lalande propuso, por su parte, bautizar al planeta como "Herschel". Pero esta idea no tuvo aceptación y prevaleció el nombre de Urano.

Sin embargo, hasta 1850 el "Almanaque Náutico" británico siguió citando al planeta "Jorge" en sus efemérides astronómicas.

Jorge III de Inglaterra

El rey Jorge III premió a Herschel por su descubrimiento de Urano nombrándolo miembro de la Real Sociedad de Ciencias y Astrónomo Real de la Corte. Gracias al salario que este nombramiento le procuraba, el astrónomo pudo abandonar definitivamente la música como medio de vida y dedicarse en forma exclusiva a su ciencia.

Efectuaba más y mejores observaciones, siempre asistido por su hermana Caroline que también empezó a percibir un salario oficial, y comenzó a construir instrumentos cada vez más potentes y evolucionados.

En 1782, un amigo que había conocido en la Real Sociedad, William Watson, le regaló un Catálogo de Messier, que estimuló el interés de Herschel por las nebulosas y los cúmulos, llamados en conjunto "objetos de espacio profundo".

En el mes de agosto de 1782, Herschel comenzó a investigar los objetos descritos en el libro de Messier, con sus telescopios, más poderosos que los que Charles Messier, autor del Catálogo, jamás poseyó.

Se dio cuenta de que el libro de Messier sólo contenía una ínfima parte de los objetos de espacio profundo existentes en la realidad.

El 23 de octubre de 1783, con la ayuda de Caroline y utilizando su refractor de 157 aumentos, inició una búsqueda sistemática en todas las partes del cielo visible desde su observatorio.

Cinco días más tarde hizo su primer descubrimiento: NGC 7184, una pequeña galaxia en la constelación de Acuario de magnitud 11,2. En un año y medio descubrió 1.000 nuevos objetos del espacio profundo, cuya lista publicó en su propio Catálogo de 1786.

Cúmulo globular

La Nebulosa del Esquimal en la constelación de Géminis, fue descubierta por Herschel en el año 1797.

 

nebulosa esquimal
Nebulosa del Esquimal

 

En un lapso de menos de dos décadas, Herschel descubrió 2.514 nuevos objetos de espacio profundo, entre los que se cuentan cúmulos globulares, nebulosas y galaxias.

Junto con su hermana Caroline, se dedicó no sólo a contar estrellas, sino también a dibujar un mapa completo de la Vía Láctea. El resultado, aunque muy primitivo, se aproxima notablemente al que se conoce en la actualidad.

Geminis
Constelación de Géminis

En 1783, Herschel comprobó que el Sol no estaba quieto como suponía la teoría de Copérnico y Galileo. Comparando las posiciones de diferentes estrellas relativamente "fijas", demostró que el Sol se desplaza hacia la estrella Lambda Herculis, arrastrando a la Tierra y al resto de su séquito planetario.

En 1788, Herschel contrajo matrimonio con la viuda Mary Baldwin Pitt, que había estado casada con el poderoso comerciante londinense John Pitt. La señora Pitt había perdido a su primer esposo dos años antes de conocer a Herschel. En 1792 dio a luz al único hijo del astrónomo (que, corriendo el tiempo, seguiría los pasos de su padre), John Herschel, en Slough, Inglaterra.

En 1789, después de trabajar sin cesar durante dos años, completó la construcción de un gran telescopio con una apertura de 1,20 metros, que mantuvo durante más de 50 años la marca de ser el mayor telescopio del mundo.

Lo apuntó al cielo nocturno por primera vez el 28 de agosto y en contados minutos descubrió la sexta luna de Saturno.

Tres semanas más tarde, el 17 de septiembre detectó la séptima luna de Saturno, lo que da una idea de la extraordinaria calidad óptica de ese enorme instrumento.

Lunas Saturno
Vía Láctea

Pero el gigante era difícil de operar, por lo que Herschel siguió prefiriendo su viejo y fiable 18 pulgadas con el que había descubierto miles de galaxias en el pasado y con el que pudo descubrir las "nebulosas espirales".

Hershel estudió el movimiento propio de las estrellas y basándose en estadísticas de las poblaciones de estrellas en cada sector del cielo, diseñó un modelo bastante correcto de la Vía Láctea .

 

En 1801 Herschel viajó a París, donde se reunió con los renombrados científicos franceses Pierre Simon Laplace y el ya anciano Messier. Enterado Napoleón de la presencia de estas tres celebridades reunidas, los recibió en su despacho oficial y pasó con ellos largas horas interesándose por sus descubrimientos. En 1806 Napoleón le impuso la Cruz de la Legión de Honor.

William Herschel falleció el 25 de agosto de 1822 en su casa de Slough, a la avanzada edad de 84 años. Al morir William, su hermana Caroline abandonó Inglaterra y volvió a Hannover. Su esposa Mary se quedó en el hogar familiar hasta su propia muerte, ocurrida diez años después.

Telescopio de Herschel

La ciencia ha homenajeado a William Herschel de múltiples y diferentes maneras: así, en el patio de la casa de Slough se ha erigido un monumento, ubicado en el preciso lugar donde William montó su enorme telescopio.

Una réplica exacta de este telescopio se conserva en el Observatorio Nacional de España, en el Parque El Retiro. En tiempos de Carlos III, el gobierno español había comprado a Hershell una copia de su telescopio. El traslado de éste, se hizo en barco hasta el norte de España; y, desde ahí, a lomos de una recua de mulas. Durante la invasión francesa, a comienzos del siglo XIX, los soldados franceses destruyeron el Observatorio y el telescopio. Felizmente se habían conservado todos los planos originales, que sirvieron para su reconstrucción posterior, la cual puede observarse con admiración por los visitantes del actual Observatorio.

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Lo que se dice en Wikipedia acerca de William Herschell
El Observatorio William Herschell en Canarias
En el Observatorio Nacional de España se conserva una réplica exacta del mayor telescopio de Herschel