Biografía de Robert Hooke

hooke

Científico y matemático inglés (1636 – 1703).

Robert Hooke es uno de los científicos experimentales más importantes de la historia de la ciencia, polemista incansable y genio creativo de primer orden. Sus intereses abarcaron campos tan dispares como biología, medicina, cronometría, física planetaria, microscopía, náutica y arquitectura.

Nació el 18 de julio de 1636 en el pueblo de Freshwater, en la isla de Wight, al sur de Inglaterra.
Isla Wight
Isla de Wight

Hooke quedó huérfano a temprana edad y fue acogido por la iglesia que decidió enviarlo a estudiar a Oxford.

Sus protectores pensaron que la mala salud que aquejaba al joven no le pronosticaba un buen futuro dentro del ámbito eclesiástico, de modo que lo orientaron hacia la ciencia. Su aptitud para las matemáticas era tal, que dominó los primeros seis libros de geometría en una sola semana. También reveló ser un ingenioso y experto mecánico.

Oxford
Universidad de Oxford

En 1653, ganó un premio en Oxford. Poco más tarde, en 1658, llegó a ser ayudante de Boyle en su laboratorio de Oxford. Allí fabricó y perfeccionó una bomba de vacío para su maestro.

En 1660 formuló la hoy denominada Ley de Hooke, que describe cómo un cuerpo elástico se estira de forma proporcional a la fuerza que se ejerce sobre él, lo que dio lugar a la invención del resorte helicoidal o muelle.

En 1665 fue nombrado profesor de geometría en el colegio de Gresham y publicó el libro Micrographía, relato de 50 observaciones microscópicas y telescópicas con detallados dibujos. Este libro contiene por primera vez la palabra célula y en él se apunta una explicación plausible acerca de los fósiles.

Hooke descubrió las células observando en el microscopio una laminilla de corcho. Se dio cuenta de que estaba formada por pequeñas cavidades poliédricas que recordaban a las celdillas de un panal. Por ello llamó célula a cada cavidad.

Lo que estaba observando eran células vegetales muertas con su característica forma poligonal.

Gresham
Iglesia de todos los santos, en Gresham, Norfolk

Entre las muchas aportaciones de Hooke se encuentran las siguientes: fue el primero en formular la teoría de los movimientos planetarios como problema mecánico; tuvo un atisbo de la gravitación universal; ideó un sistema práctico de telegrafía; inventó el resorte espiral de los relojes y el primer cuadrante dividido con tornillos y construyó la primera máquina aritmética y el telescopio gregoriano. Sin duda, Hooke fue el mecánico más notable de su época.

Participó en la creación de la primera sociedad científica de la historia, la Royal Society de Londres.

Durante cuarenta años fue miembro, secretario y bibliotecario de la Royal Society de Londres y tenía la obligación de presentar ante la sociedad un experimento semanal.

Royal Society
Edificio de la Royal Society

Además de las observaciones publicadas en Micrographía y de la formulación de la Teoría de la Elasticidad, Hooke formuló la teoría del movimiento planetario como un problema de mecánica, y comentó esta teoría en uno de los múltiples escritos que dirigió a Isaac Newton.

Estrella binaria

Gracias a sus observaciones realizadas con telescopios de su creación, Hooke fue el primero en descubrir una estrella binaria e hizo la primera descripción conocida del planeta Urano.

Las observaciones que realizó a varios cometas le llevaron a formular sus ideas acerca de la gravitación.

Resulta curioso que casi 250 años más tarde, el 14 de enero de 2012, pudimos leer la siguiente noticia "se descubren 2 nuevos planetas que giran alrededor de 2 soles. Hallados por la nave Kepler a miles de años luz de la Tierra, cada uno de ellos gira alrededor de una pareja de estrellas como en StarWars".

Pulse aquí para leer esa noticia al completo.

Cometa
Estrella binaria

Cometa

Hooke formuló algunos de los aspectos más importantes de la ley de la gravitación pero no llegó a desarrollarlos matemáticamente, En 1672 intentó comprobar que la Tierra se mueve en una elipse alrededor del Sol y seis años más tardes propuso la ley inversa del cuadrado. Mantuvo continuas disputas con Newton respecto a la teoría de la luz y la ley de la gravitación universal.

Los inventos mecánicos y el instrumental científico de medida fue, quizás, el campo más prolífico de su creación científica. Junto con Boyle diseñó una bomba de vacío. Como inventor destaca por la invención de la junta o articulación universal, el primer barómetro, higrómetro y anemómetro.

Fue también el responsable del establecimiento del punto de congelación del agua como referencia fija en el termómetro.

En el campo de la biología destacó por sus ideas preevolucionistas, apuntando a la existencia de infinidad de especies extinguidas e hizo importantes aportes a la fisiología de la respiración.

También destacó como arquitecto de reconocido prestigio.

Se encargó de diseñar el Hospital Real de Bethlem, el edificio del Real Colegio de Médicos, Ragley Hall en Warwickshire y la iglesia parroquial en Willen, Milton Keynes.

Las colaboraciones de Hooke con Christopher Wren fueron especialmente fructíferas, destacando el Real Observatorio de Greenwich, el Monumento al Gran Incendio de Londres.

La catedral de San Pablo fue un enorme reto de ingeniería para el gran arquitecto Wren. La construcción de la inmensa cúpula presentaba dificultades que sólo pudieron resolverse gracias a un método de construcción concebido por Hooke.

Hospital Bethlem

Robert Hooke murió en Londres, en el año 1703.

Catedral de San Pablo

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