Biografía de Christian Huygens

Huygens

Científico holandés (1629 – 1695).

Uno de los principales méritos de Cristian Huygens es que, habiendo nacido de noble cuna (en La Haya, Holanda) y en una familia muy adinerada, en vez de llevar una vida holgada y acomodada, dedicó su prodigioso talento al estudio y a la investigación.

Su curiosidad intelectual no tuvo límites y exploró con gran acierto los campos de la Diplomacia y del  Derecho, las Matemáticas, la Mecánica, la Física, la Geometría y la Astronomía.

Fue contemporáneo de Giovanni Cassini y sus nombres están unidos indeleblemente a la sonda espacial que llegó al planeta Saturno, después de un viaje de 7 años, iniciado el 15 de octubre de 1997.

El módulo que se desprendió de la nave Cassini-Huygens para aterrizar en el suelo de Titán, el principal satélite de Saturno, llevaba el nombre Huygens. Fue un merecido reconocimiento a su grandes aportaciones al conocimiento del universo.

Sonda Cassini
Nave espacial Cassini-Huygens (imagen artística NASA)

Su padre le proporcionó una excelente educación y le introdujo en los círculos intelectuales de la época. El matemático francés René Descartes era visitante habitual de la casa de los Huygens.


Después de estudiar Derecho y Matemáticas, acompañó en los viajes a su padre, embajador de Holanda, visitando Copenhague, Roma y París.

Ya independizado, permaneció un corto un tiempo en París, en donde conoció a importantes científicos franceses.

En 1661, se fue a Londres. Allí comprobó los grandes avances en física, matemáticas y astronomía realizados por los científicos ingleses. De inmediato ingresó en la recién fundada Royal Society y pudo admirar los nuevos telescopios construidos en Inglaterra.

La Haya
La Haya (Tribunal de Justicia Internacional)

Desde pequeños, su hermano y él aprendieron a tallar lentes para fabricar sus propios telescopios y consiguieron algunos de gran calidad mediante un sistema especial conseguido por el método de ensayo y error.

En 1655 terminó un telescopio que apenas tenía 5 cm de diámetro que le permitía obtener unos 50 aumentos gracias a que medía más de tres metros y medio de longitud.

Con este telescopio vio el anillo que Galileo ya había identificado en torno al planeta Saturno. Pero, el 25 de marzo de ese año también vio un nuevo satélite de Saturno. Después de seguirlo durante varios meses, para estar seguro de su período y órbita, dio a conocer la noticia en 1656. A este quinto satélite (Galileo ya había decubierto cuatro), se le denominó Titán.

Estos emocionantes descubrimientos, lo animaron a continuar con la fabricación y pulido de lentes con distancias focales cada vez mayores. Después probó con telescopios aéreos, sin tubo, como el que se muestra en la figura a la derecha.

Telescopio Huygens
Telescopio construido por Huygens
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Es seguro que Huygens, ni en los sueños más fantásticos llegó a imaginar que 350 años más tarde, un pequeño artefacto que lleva su nombre iba a aterrizar en esa luna que él veía como un insignificante punto luminoso y a la que llamó Titán.

La NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana invirtieron una enorme cantidad de dinero y de esfuerzos para que la sonda Huygens, después de recoorer más de 1.000 millones de km en 7siete años, aterrizara en esa luna de color amarillento, muy similar a la Tierra.

Titán y sonda Huygens

Con estos telescopios de su invención llegó a obtener una imagen muy clara de los anillos de Saturno. Incluso consiguió vislumbrar la sombra que arrojan estos anillos sobre el planeta.

Con la tenacidad propia de los grandes investigadores también estudió el cambio en la forma y en la iluminación de los anillos a medida que el planeta giraba alrededor del Sol.

Al estudiar la Nebulosa de Orión (conocida también como M42), descubrió que en su interior existen estrellas diminutas.

En 1658, residiendo todavía en París, diseñó un micrómetro para medir pequeñas distancias angulares. Con este novedoso instrumento pudo determinar el tamaño aparente de los planetas.

No es de extrañar que en 1661, fuera recibido con los brazos abiertos por la sociedad científica de Londres.

Nebulosa de Orión
Nebulosa de Orión fotografiada por el Hubble

En 1666 aceptó la invitación de Colbert, ministro de Luis XIV, para volver a París e incorporarse a la Academia de las Ciencias Francesa.

Se quedó en París hasta 1681. En estos 25 años, Huygens trabó amistad con numerosos científicos de la época, especialmente con Leibniz.

Además de continuar con sus observaciones astronómicas, fue pionero en varios campos de la Matemática (son conocidos sus estudios de la Probabilidad, una rama tan importante en la ciencia actual), de la Geometría, y de la Física (en especial la Mecánica y la óptica) .

En 1681 se trasladó nuevamente a Londres, en donde conoció a Newton.

Finalmente, en 1689 volvió a Holanda poco antes de morir.

 

Academia de Ciencias
Luis XIV visita a la Academia de Ciencias (1671)

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