El planeta Marte (2ª parte)

Cada día se conocen más detalles acerca del planeta Marte

La superficie de Marte se compone fundamentalmente de basalto volcánico con un alto contenido en óxidos de hierro que proporcionan el característico color rojo de la superficie. Las características morfológicas son similares a las de la Tierra y de la Luna.

Tiene cráteres de impacto, campos de lava, volcanes, cauces secos de ríos y dunas de arena.

La superficie de Marte conserva las huellas de grandes cataclismos que no tienen equivalente en la Tierra.

Marte

Hay cráteres de impacto distribuidos por todo Marte, pero en el hemisferio sur hay una vieja altiplanicie de lava basáltica semejante a los mares de la Luna, sembrada de cráteres de tipo lunar. Pero el aspecto general del paisaje marciano difiere al de la Luna, pues su atmósfera es lo bastante densa como para albergar vientos muy fuertes de más de 150 km/hora y enormes tormentas de polvo que persisten durante semanas e incluso meses, oscureciendo todo el planeta.

Las enormes masas de polvo arrastradas por el viento han cubierto los cráteres más pequeños y formado numerosas dunas de arena. Los volcanes que quedan, son mucho menos numerosos que en la Luna y la mayor parte de ellos tienen las murallas más o menos desgastadas por la erosión.

Marte
Marte

Las áreas volcánicas ocupan el 10% de la superficie del planeta y algunos cráteres muestran señales de reciente actividad.

Hay un cráter de impacto en el hemisferio sur, que tiene 6 km de profundidad y 2.000 km de diámetro.

En el hemisferio norte se encuentra el Monte Olympo, el mayor volcán del sistema solar, con una altura de 25 km; su base tiene una anchura de 600 km. Los ríos de lava han creado un zócalo cuyo borde forma un acantilado de 6 km de altura.

Monte Olympo en Júpiter
Valle Marineris

En la zona del Ecuador, se encuentra el Valle Marineris, con 4.000 km de largo, 200 km de ancho y 10 km de profundidad. Deja pequeño al Cañón del Colorado.

En la superficie se observan largos valles sinuosos que recuerdan lechos de ríos  Esos inmensos valles pueden ser el resultado de fracturas a lo largo de las cuales han corrido raudales de lava y, más tarde, de agua.

El Valle Marineris en la zona del ecuador de Júpiter

Marte tiene dos grandes manchas blancas situadas en los casquetes polares del planeta. La masa de hielo perpetuo en el polo norte tiene un tamaño de unos 100 km de diámetro y unos 10 metros de espesor.

Están formados por una capa muy delgada de hielo de CO2 ("hielo seco"). Es posible que debajo del casquete sur haya hielo de agua.

En cien años de observación, el casquete polar Sur ha desaparecido dos veces por completo, mientras que el del Norte no ha desaparecido nunca.

Marte Polo Norte
Polo Norte visto por el Hubble

La atmósfera de Marte es muy tenue y causa una presión superficial de sólo una centésima parte de la terrestre. Su composición es fundamentalmente: dióxido de carbono (95,3%) con un 2,7% de nitrógeno, argón, oxígeno molecular,  monóxido de carbono  y vapor de agua (0,03%). El contenido de ozono es 1.000 veces menor que en la Tierra, por lo que esta capa, que se encuentra a 40 km de altura, es incapaz de bloquear la radiación ultravioleta.

La débil atmósfera marciana produce un efecto invernadero que aumenta la temperatura superficial en unos 5 grados; mucho menos que lo observado en Venus y en la Tierra.
Puesta de sol
Marte
Puesta de Sol en Marte
Al fondo, se vislumbra la atmósfera de Marte

El año 1877, Marte presentó una oposición muy cercana a la Tierra, y fue un año clave para los estudios de Marte. En ese año, el astrónomo estadounidense Asaph Hall descubrió dos pequeños satélites que se mueven en órbitas muy cercanas al planeta: los denominó Fobos y Deimos, en recuerdo a los personajes de la mitología griega que acompañaban al dios  Marte.

Es curioso que en el libro Los viajes de Gulliver (año 1726), Jonathan Swift describe el gran conocimiento astronómico existentes en el imaginario país de Laputa. En uno de los pasajes dice:
"Asimismo han descubierto dos estrellas menores o satélites que giran alrededor de Marte; de las cuales la interior dista del centro del planeta primario exactamente tres diámetros de éste, y la exterior, cinco; la primera hace una revolución en el espacio de diez horas, y la última, en veintiuna y media; así que los cuadrados de sus tiempos periódicos están casi en igual proporción que los cubos de su distancia del centro de Marte, lo que evidentemente indica que están sometidas a la misma ley de gravitación que gobierna los demás cuerpos celestes.."

A Hall
Asaph Hall
Fobos

El satélite mayor, Fobos,  mide 27 x 21 x 19 km y se traslada en torno a Marte a una distancia media de 6.100 km e invierte 7 h 39 min 14 segundos en recorrer su órbita. Tiene un brillo varias veces más intenso que Deimos.

Deimos, mide  15 x 12 x 11 km y se traslada en torno a Marte  a una distancia media de 20.000 km  e invierte 30 h 17 min 55 seg en recorrer su órbita.

Deimos
La luna Fobos
La luna Deimos

Con respecto a la superficie de Marte, los satélites se mueven de oeste a este. No se sabe si estos satélites son  asteroides capturados o si son cuerpos formados en torno al planeta al mismo tiempo que él.

METEORITOS PROVENIENTES DE MARTE
En 2008, la NASA mantiene un catálogo de 57 meteoritos considerados provenientes de Marte y recuperados en varios países.
Estos meteoritos son extremadamente valiosos ya que son las únicas muestras físicas de Marte disponibles para analizar. Los tres meteoritos listados a continuación, exhiben características que algunos investigadores consideran tener indicios de posibles moléculas orgánicas naturales o probables fósiles microscópicos.

El meteorito Nakhla, proveniente de Marte, cayó en la Tierra en 28 de junio de 1911, en la localidad de Nakhla, Alejandría, Egipto.

Actualmente se encuentra en el Museo de Historia Natural de Londres.

En marzo de 1998, un equipo de investigadores de la NASA analizó una pequeña muestra de este meteorito. Concluyeron que "al menos un 75% del material orgánico no puede ser contaminación terrestre”.

Meteorito
Meteorito Nakhla

El meteorito ALH84001 fue encontrado en la Antártica en diciembre de 1984 por un grupo de investigadores. El meteorito pesa casi 2 kg. Algunos investigadores asumen que las formas regulares podrían ser microorganismos fosilizados, similares a los nanobios o nanobacterias. También se le ha detectado contenido de cierta magnetita que, en la Tierra, solamente se le encuentra en relación con ciertos microorganismos.

El meteorito Shergotty, con masa de 4 kg es de origen marciano y cayó en Shergotty, India el 25 de agosto de 1865, y fue recuperado inmediatamente. Ciertas características de este meteorito sugieren la presencia de restos de membranas o películas de posible origen biológico.

Noticia del 12 de marzo de 2013. La NASA afirma que el planeta Marte pudo haber albergado vida.  Los datos enviados por el robot Curiosity, indican que en el área de la bahía de Yellowknife, donde el Curiosity estuvo explorando, hubo un río o un pequeño lago que podría haber albergado los componentes químicos necesarios para crear condiciones favorables para la vida de microbios. Según ha explicado la NASA, las claves para este entorno habitable provienen de los datos del análisis de muestras realizadas por los instrumentos de Química y Mineralogía con los que cuenta el Curiosity. Pulse aquí para leer toda la noticia.

Noticia del 5 de diciembre de 2012. En el año 2020, la NASA enviará otro robot a Marte. Así lo anunció el administrador de la Nasa. La nueva misión incluye la participación del Curiosity y el Opportunity, dos naves espaciales de la NASA, así como del Stipendi, una nave espacial europea actualmente en la órbita de Marte. Pulse aquí para leer toda la noticia.

Noticia del 22 de octubre de 2012. El gran cañón del Colorado es como un simple arañazo, comparado con el valle Marineris en el planeta Marte. Pulse aquí para ver la noticia completa.

ENLACES DE INTERES

Miles de imágenes de alta resolución obtenidas por la sonda MRO de la NASA

GOOGLE MARS. De funcionamiento similar al Google Earth, pero referida al planeta Marte: regiones, montañas, llanuras, dunas, cañones, cráteres, zonas de aterrizaje de los mars rovers.

VIDEO de 9 minutos, acerca de Marte

VIDEO de 29 minutos, Marte en el Universo

VIDEO de 58 minutos con Carl Sagan: el planeta rojo

En esta misma web, sondas enviadas a Marte para explorar el planeta

Marte en alta resolución

Cráteres de Marte, imágenes en alta resolución

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