EXPLORACIÓN DE MARTE

MARTE está siendo explorado por medio de sondas espaciales

MISIONES EMPRENDIDAS POR URSS
Después de haber logrado la hazaña de vencer la gravedad terrestre y colocar en órbita el Sputnik, la URSS dedicó gran cantidad de recursos humanos y materiales para que la Unión Soviética pudiera exhibir ante el mundo el éxito de ser los primeros en llegar a la Luna y a Marte.

Desde junio de 1963 (fecha del lanzamiento de la primera sonda marciana), hasta el año 1996 (fecha del último intento), la Unión soviética realizó 12 intentos de llegar a Marte. Tuvo éxito en dos de ellos y, por diversas causas, los otros 10 fracasaron en conseguir el objetivo.

En junio de 1963, la primera sonda humana que visitó Marte fue la soviética Marsnik I, que pasó a 193.000 km de Marte, aunque sin conseguir enviar información alguna.

Poco después, en 1964 y 1969, los soviéticos lanzaron otras 3 sondas a Marte: Zond 2, Mars69A y Mars69B que fracasaron en sus misiones.

Lamentablemente, las informaciones procedentes de la Unión Soviética, nunca fueron demasiado transparentes.

Marsnik I
Imagen de una reproducción de la Marsnik I

En la década de los años 1970, la URSS continuó intentando la llegada a Marte con otros 6 artefactos: Mars2, Mars3, Mars4, Mars5, Mars6 y Mars7. Solamente la Mars5 (a la derecha una imagen de ella) consiguió llegar a Marte.

En la siguiente década, años 1980, también terminaron en fracaso los dos lanzamientos realizados en 1988: Fobos I y Fobos II. El último intento de los rusos fue en el año 1996, con la Mars96 que también falló.

Mars 5

MISIONES EMPRENDIDAS POR USA

Los Estados Unidos se sintieron profundamente humillados cuando en 1957 la URSS se les adelantó en poner un satélite alrededor de la Tierra. La reacción fue fulminante y pusieron todos los medios para ser los primeros en la exploración de la Luna y del planeta Marte. Desde 1964 a 1999, lanzaron 11 sondas a Marte, de las cuales 9 consiguieron su objetivo.

Año 1965. La sonda Mariner 4 consiguió transmitir desde datos desde las cercanías de Marte.

Año 1969. Las sondas Mariner 6 y 7 sólo consiguieron observar un Marte lleno de cráteres y parecido a la Luna.

Diciembre de 1971. La  Mariner 9 consiguió situarse en órbita marciana. Realizó observaciones en medio de una espectacular tormenta de polvo y fue la primera en atisbar un Marte con canales que parecían antiguos ríos, detectando también vapor de agua en la atmósfera.

1976. Las sondas Vikingo 1 y Vikingo 2, de la NASA,  realizaron experimentos biológicos, aunque con resultados negativos.

El 4 de julio de 1997. La sonda Mars Pathfinder aterrizó con pleno éxito en Marte y logró que un pequeño robot se pasease por el planeta.

Octubre de 2001. La nave de la NASA Mars Odyssey, queda en órbita alrededor de Marte.

Junio de 2003. La Agencia Espacial Europea (ESA) lanzó la sonda Mars Express que actualmente orbita en Marte.

Año 2004. Una misión científicamente más ambiciosa llevó a dos robots Spirit y Opportunity que aterrizaron en dos zonas de Marte diametralmente opuestas para analizar las rocas en busca de agua, encontrando indicios de un antiguo mar o lago salado.

La misión del Opportunity fue planeada para una duración de sólo  tres meses. Sin embargo, comienzos del año 2012 ya había completado 8 años en la superficie del planeta rojo. En un video de la NASA se pueden ver 309 fotos tomadas por el rover Opportunity, en su recorrido de 20 km entre el cráter Victoria y el cráter Endeavour. Pulse aquí para ver el video.
El Opportunity encontró una insólita roca que está depositada en una rugosa llanura marciana, una roca oscura no mucho más grande que una pelota de baloncesto. Bautizada como ‘Marquette Island’, esta sorprendente roca ha ocupado durante los últimos dos meses al Opportunity y está proporcionando una mejor comprensión de la composición mineral y química del subsuelo marciano. Pulse aquí para conocer más detalles.

Noticia del 29 de enero de 2012. Opportunity, el incansable robot de la NASA. Los duros inviernos marcianos  siguen sin hacer mella en el Opportunity, el vehículo robot que está en Marte desde el año 2004. Sus seis ruedas siguen operativas y listas para hacer frente a su quinto invierno en Marte (cada año marciano tiene 686 días terrestres). Su  gemelo, el Spirit, está inoperativo desde marzo de 2010, cuando los motores de dos de sus ruedas se averiaron después de quedar atrapado en un cráter. Pulse aquí para leer todo el texto de  la noticia.

Pulse aquí para ver un video de 5 minutos, en castellano, con explicaciones del trabajo con los robots Spirit y Opportunity en la exploración del planeta Marte.

12 de agosto de 2005. Fue lanzada la sonda Mars Reconnaissance Orbiter, la cual llegó a la orbita de Marte el 10 de marzo de 2006 y tiene como objetivos principales la búsqueda de agua pasada o presente y el estudio del clima.

25 de mayo de 2008. La sonda Phoenix aterrizó cerca del polo norte de Marte. Consiguió su objetivo primario que era desplegar un brazo robótico y  hacer prospecciones a diferentes profundidades para examinar el subsuelo, determinar si hubo o pudo haber vida en Marte, caracterizar el clima de Marte, estudiar de la geología y efectuar estudios de la historia geológica del agua, factor clave para descifrar el pasado de los cambios climáticos del planeta.

El 26 de noviembre de 2011 la NASA lanzó su misión más ambiciosa para explorar el planeta Marte. El cohete propulsor Atlas V fue lanzado desde el Centro Espacial Kennedy de la Fuerza Aérea, en Florida. En el cohete Atlas V viaja el vehículo robótico “Mars Curiosity” (un versátil laboratorio todoterreno montado sobre seis poderosas ruedas que le posibilitarán moverse con gran autonomía en el suelo de Marte. Llegará a su destino en agosto de 2012 para investigar si en Marte existió algún tipo de vida microbiana. Su vida operativa se estima en al menos 14 años.
El Mars Curiosity lleva una batería de cámaras de navegación dotadas de objetivos gran angular, con un completo campo de visión.
España aporta una estación meteorológica, cuyo desarrollo ha liderado el Centro de Astrobiología (CSIC-INTA). Su misión es monitorizar las condiciones ambientales, los procesos geológicos y niveles de radiación en la superficie de Marte. El objetivo es hallar ambientes potencialmente habitables.
Mars Curiosity
Recreación artística del Mars Curiosity (Imagen de la NASA)

Pulse aquí para ver un video de 4 minutos, en inglés, muy ilustrativo, con el relato minuto a minuto del lanzamiento del cohete que llevó a Marte el robot Curiosity.

Noticia del 12 de marzo de 2013. La NASA afirma que el planeta Marte pudo haber albergado vida.  Los datos enviados por el robot Curiosity, indican que en el área de la bahía de Yellowknife, donde el Curiosity estuvo explorando, hubo un río o un pequeño lago que podría haber albergado los componentes químicos necesarios para crear condiciones favorables para la vida de microbios. Según ha explicado la NASA, las claves para este entorno habitable provienen de los datos del análisis de muestras realizadas por los instrumentos de Química y Mineralogía con los que cuenta el Curiosity. Pulse aquí para leer toda la noticia.

Noticia del 5 de diciembre de 2012. En el año 2020, la NASA enviará otro robot a Marte. Así lo anunció el administrador de la Nasa. La nueva misión incluye la participación del Curiosity y el Opportunity, dos naves espaciales de la NASA, así como del Stipendi, una nave espacial europea actualmente en la órbita de Marte. Pulse aquí para leer toda la noticia.

ENLACES DE INTERES

Miles de imágenes de alta resolución obtenidas por la sonda MRO de la NASA

GOOGLE MARS. De funcionamiento similar al Google Earth, pero referida al planeta Marte: regiones, montañas, llanuras, dunas, cañones, cráteres, zonas de aterrizaje de los mars rovers.

VIDEO de 9:12 minutos, animación del lanzamiento y funcionamiento del Mars Rover.

Noticia de la llegada a Marte de los robots Spirit y Opportunnity a comienzos del 2004

El Círculo Astronómico de Chile mantiene una excelente web con imágenes espectaculares y noticias frescas de la exploración en el planeta Marte.

Programas de las misiones que la NASA prevé enviar a Marte

Cráteres de Marte, imágenes en alta resolución, en el Blog "Big Fotos"

Historia de las exploraciones a Marte en la web de Martín Cagliani "espacial.org"

Cronología de la exploración a Marte en el blog Paralibros

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