El Planeta Mercurio

Mercurio es el planeta del sistema solar más próximo al Sol

Mercurio es el planeta más próximo al Sol y forma parte de los cuatro planetas sólidos y rocosos denominados “planetas interiores”: Mercurio, Venus, Tierra, Marte.

Es el más pequeño de los cuatro, con un diámetro de 4.879 km en el ecuador. Está formado aproximadamente por un 70% de elementos metálicos y un 30% de silicatos. La densidad de este planeta es la segunda más grande de todo el sistema solar, sólo un poco más pequeña que la densidad de la Tierra.

Planetas Planetas

La órbita de Mercurio es la más excéntrica de los planetas menores.

Su distancia al Sol se encuentra en un rango de entre 46 millones y 70 millones de kilómetros.

Mercurio tarda 88 días terrestres en dar una traslación completa en torno al Sol.

La inclinación orbital con respecto al plano de la eclíptica es de 0,01º. La de Júpiter es de 3,1º y la de la Tierra es de 23,5º.

Un observador situado en el ecuador de Mercurio durante el mediodía local nunca vería el Sol más que allá de 0,01º al norte o al sur del cenit.

Análogamente, en los polos el Sol nunca pasa de 0,01º por encima del horizonte.

Mercurio no tiene satélites.

Planetas

Al ser un planeta cuya órbita es interior a la de la Tierra, Mercurio periódicamente pasa delante del Sol.

La Tierra atraviesa cada año la línea de los nodos de la órbita de Mercurio en los días  8-9 de mayo y  10-11 de noviembre; si en esas fechas los tres astros (Sol, Tierra, Mercurio) se alinean, desde la Tierra se observa el hecho curioso de que Mercurio pasa por delante del Sol.

Esto se denomina “tránsito”. Algo similar sucede con el planta Venus.

Existe una cierta periodicidad en estos fenómenos aunque obedece a reglas complejas. Mercurio suele transitar por delante del disco solar en promedio unas 13 veces por siglo en intervalos de 3, 7, 10 y 13 años.

 

Mercurio
Mercurio pasando por delante del Sol
Mercurio

Las últimas observaciones llevadas a cabo, sugieren la existencia de hielo de agua en el fondo de varios cráteres muy profundos y oscuros, cercanos a los polos, que nunca han estado expuestos directamente a la luz solar.

El hielo de agua es altamente reflectante al radar; se especula que el hielo cubre sólo unos metros de profundidad de estos cráteres, y que contienen alrededor de una tonelada de esta sustancia. El origen del agua helada en Mercurio no es conocido a ciencia cierta, pero se especula que o bien se condensó de agua del interior del planeta o vino de cometas que impactaron contra el suelo.


Se estima que el núcleo de Mercurio ocupa un 42% del volumen total del planeta(el núcleo de la Tierra apenas ocupa un 17%) y que es muy rico en hierro.

El estudio de la interacción de Mercurio con el viento solar puso en evidencia la existencia de un campo magnético en torno al planeta.

En el año 2007, algunas observaciones muy precisas realizadas desde la Tierra mediante radar, demostraron un bamboleo del eje de rotación de Mercurio. La única explicación razonable sería que el núcleo estuviera parcialmente fundido y que constara de materiales férricos, los cuales serían causantes de su campo magnético.

 

Mercurio

Rodeando al núcleo existe un manto de unos 600 km de grosor. La creencia generalizada entre los expertos es que en los principios de Mercurio, un cuerpo de varios kilómetros de diámetro  impactó contra él deshaciendo la mayor parte del manto original, dando como resultado un manto relativamente delgado comparado con el gran núcleo.

La corteza mide en torno a los 200 km de espesor. Un hecho distintivo de la corteza de Mercurio son las numerosas líneas escarpadas que se extienden varios miles de kilómetros a lo largo del planeta.

La superficie de Mercurio, como la de la Luna, sufrió un período de intenso bombardeo de meteoritos de grandes dimensiones, hace unos 4.000 millones de años.

Mercurio recibió impactos en toda su superficie, facilitado por la ausencia de atmósfera que pudiera desintegrar o frenar multitud de estas rocas. Algunos de los cráteres son relativamente recientes, de algunos millones de años de edad, y se caracterizan por la presencia de un pico central.

Los cráteres más antiguos han tenido una erosión más prolongada, posiblemente debida a los grandes cambios de temperatura que en un día normal oscilan entre 350º C por el día y –170º C por la noche.

Mercurio
Foto obtenida por el Mariner 10

Las planicies de Mercurio tienen dos distintas edades; las jóvenes llanuras tienen menos cráteres y probablemente se formaron cuando los flujos de lava enterraron el terreno anterior. Un rasgo característico de la superficie de este planeta son los numerosos pliegues de que entrecruzan las llanuras. Se piensa que cuando el interior del planeta se enfrió, se contrajo y ello ocasionó la deformación de la superficie. Estos pliegues se pueden apreciar por encima de cráteres y planicies, lo que hace indicar que son mucho más recientes.

La superficie de Mercurio está significativamente flexada a causa de la fuerza de la marea ejercida por el Sol, las cuales son un 17% más fuerte que las ejercidas por la Luna sobre la Tierra.

En la geología de Mercurio se destaca la Cuenca de Caloris, un cráter de impacto que constituye una de las mayores depresiones meteóricas de todo el sistema solar; tiene un diámetro aproximado de 1.550 km con un albedo superior al de los terrenos circundantes (al revés de lo que ocurre en la Luna).

Contiene también una formación no observada en la Luna, que consiste en aproximadamente en un centenar de grietas estrechas y de suelo liso conocida como La Araña; en el centro de ésta se encuentra un cráter.

En las antípodas de la Cuenca Caloris se encuentran unas colinas o cordilleras conocidas como Terreno Extraño. Una hipótesis sobre el origen de este complejo geomorfológico es que las ondas de choque generadas por el impacto que formó la Cuenca de Caloris atravesaron toda la esfera planetaria convergiendo en el extremo opuesto del planeta, fracturando la superficie y formando esta cordillera.

Mercurio
Detalle del Terreno Extraño
Mercurio
La Cuenca de Caloris

La superficie de Mercurio probablemente ha sufrido los efectos de procesos de erosión espacial, causados por el viento solar y los impactos de micro meteoritos.

Mariner X

La sonda Mariner 10 demostró la existencia de una atmósfera muy tenue, constituida principalmente por potasio y sodio, y que tiene una presión de sólo una cien milésima parte de la presión atmosférica en la superficie de la Tierra.

Esta atmósfera tan liviana se explica por el hecho de que al ser Mercurio un planeta muy pequeño, su atracción gravitacional es insuficiente para retener durante largos periodos de tiempo una densidad atmosférica mayor. Esta atmósfera se va perdiendo escapándose al espacio y va siendo reemplazada por átomos de hidrógeno y de helio que provienen del viento solar y que se difuminan en la magnetosfera.

Se ha descubierto sodio en abundancia en una especie de cola que se extiende hasta casi 40.000 km en dirección opuesta al Sol.

En la imagen de la derecha, de observa el iamaño de Mercurio comparado con el de la Tierra.

La magnitud aparente de Mercurio varía entre -2,0 (brillante como la estrella Sirio) y 5,5.

Mercurio
La Tierra y Mercurio

La observación visual de Mercurio es complicada por su proximidad al Sol. Sólo se puede observar por un corto periodo de tiempo poco antes del amanecer o de durante el crepúsculo vespertino. Es más fácil de ver desde el hemisferio sur de la Tierra que desde el hemisferio norte. En ambos casos, se le ve elevarse varias horas antes que el Sol y no se pone hasta varias horas después del ocaso, en los países situados en latitudes templadas del hemisferio sur, como Argentina y Nueva Zelanda.
Como otros muchos planetas y estrellas brillantes, puede ser visto durante un eclipse solar.

Mercurio además es más brillante visto desde la Tierra cuando se encuentra entre la fase creciente o la menguante y la llena. Al contrario que Venus, cuando aparece más brillante está en cuarto creciente, porque es cuando se encuentra más cerca de la Tierra.

Noticia del 7 de diciembre de 2012. La sonda Messenger descubre agua en el planeta Mercurio.
Los datos proporcionados por la sonda Messenger, hacen pensar que existe agua y compuestos orgánicos en los profundos y oscuros cráteres del polo norte de Mercurio. Pulse aquí para leer toda la noticia.

Noticia del 22 de marzo de 2012. Hay agua helada en el planeta Mercurio?
En el año 2004, la NASA, lanzó al espacio la sonda Messenger y el 18 de marzo de 2011 los técnicos lograron colocarla en una órbita altamente elíptica que va de 200 kilómetros hasta 15.000 kilómetros de la superficie de Mercurio. El hallazgo relatado en esta noticia es que la cartografía realizada por la sonda Messenger ha comprobado que hay  regiones polares de sombra permanente que apoyan la hipótesis de la presencia de agua helada en algunos cráteres profundos de la zona polar de Mercurio. Pulse aquí para leer toda la noticia.

ENLACE DE INTERÉS:

Acerca de Mercurio en Wikipedia

Imágenes obtenidas por la Mariner 10 en 1974

VIDEO de 9 minutos, el planeta Mercurio

Acerca de Mercurio en el portal Astromía

Ir a la página inicial