Plutón, planeta enano

Plutón ya no es considerado un planeta

Durante década, Plutón fue objeto de disputa, sobre todo debido a su pequeño tamaño de 2.390 kilómetros de diámetro. Finalmente, el 24 de agosto de 2006 perdió su estatus de planeta, durante la XXVI Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional, cuando la mayoría de los participantes decidieron declararlo "planeta enano".

Plutón es más pequeño incluso que la Luna, que tiene un diámetro de 3.480 km. También Eris (UB313) que, durante un tiempo fue considerado el décimo planeta solar, y que se encuentra más lejos del Sol, tiene un diámetro de 3.000 km, mayor que el de Plutón.

Además, Plutón describe una órbita alrededor del Sol poco ortodoxa, pues su inclinación no es paralela a la de la Tierra y a las de los otros siete planetas del Sistema Solar. Pero el principal inconveniente para que Plutón no sea considerado planeta es que su gravedad es insuficiente para despejar el entorno de su órbita.

Planetas Planetas

El  descubrimiento de Plutón no fue casual. Desde muy temprana edad, Clyde William Tombaugh (1906-1997), que vivía en Streator, una pequeña localidad de Illinois, USA, se interesó por la astronomía.

En 1928, el joven Tombaugh construyó su propio telescopio de nueve pulgadas, usando desechos de maquinaria. Envió al Observatorio Lowell unas pocas de sus meticulosas observaciones de diversos planetas. Muy pronto, en 1929, fue contratado en dicho Observatorio, como astrónomo junior, con la misión de encontrar un planeta que debía encontrarse más allá de Neptuno, según había calculado nada menos que el mismo Percival Lowell.

Tombaugh tomó fotografías de porciones del cielo y comenzó a buscar hasta que, en enero de 1930, después de un año de búsqueda, encontró un cambio en la posición de un objeto de magnitud 17, cuyo comportamiento reflejaba lo predicho para un planeta transnepturiano.

El descubrimiento fue confirmado por otros observadores y el nuevo objeto se dio a conocer al mundo, como el noveno planeta del sistema solar.

Tombaugh

A este noveno planeta se le dio el nombre de Plutón, a propuesta de Venetia Burney, una chica de 11 años, estudiante en Oxford y aficionada a la mitología clásica y a la astronomía. Pensó que Plutón, el nombre del dios de las tinieblas era muy apropiado para este mundo que se suponía frío y oscuro. El nombre pasó de boca en boca, hasta que llegó a oídos de los astrónomos de Estados Unidos.

El Observatorio Lowell tenía el derecho de asignar nombre al nuevo objeto descubierto. Para ello recibieron más de 1.000 sugerencias de nombres. Finalmente, cada miembro del Observatorio Lowell pudo elegir su nombre favorito en una corta lista de tres nombres: Minerva, Cronos y Plutón. Venecia Burney recibió 5 libras esterlinas como premio al resultar elegido el nombre propuesto por ella. El 1º de mayo de 1930, el nuevo planeta recibió el nombre de Plutón. Poco después, este nombre del planeta sirvió para llamar Pluto a uno de los personajes de Walt Disney y plutonio a un nuevo elemento químico.

Venetia Burney
Venetia Burney

Las nuevas y detalladas imágenes captadas por el telescopio espacial 'Hubble' muestran el color real de Plutón. Aunque se trata de las fotografías más detalladas disponibles hasta ahora, no permiten observar si en la superficie de Platón hay cráteres o montañas pero sí la gran variedad de colores de su superficie. El enrojecimiento de Plutón ha sido particularmente significativo durante el periodo 2000-2002.

Las fotografías reflejan cómo el nitrógeno congelado se vuelve más brillante en el norte y más oscuro en la zona sur. Estos cambios parecen ser consecuencia del derretimiento del hielo en el polo soleado y de la congelación del otro polo.

Los cambios se producen en la superficie helada del planeta cuando comienza una nueva fase de su órbita. La temperatura en la superficie es de 233º C bajo cero. Plutón tarda 248 años en dar una vuelta alrededor del Sol.

Plutón

Plutón, foto desde el Hubble

Plutón

Imagen obtenida de la web 1618.es (Un pequeño rincón de conocimiento)
Al reducido tamaño de Plutón se une la circunstancia de que su órbita está muy alejada del plano orbital de los otros 8 planetas. Plutón tarda 248 años en recorrer su órbita alrededor del Sol.

Hasta ahora se conocen tres lunas ó satélites de Plutón; Caronte, Hidra y Nix.

El más grande es Caronte, que tiene 1.192 kilómetros de diámetro y está a 19.640 kilómetros de Plutón. Fue descubierto en 1978.

Por su tamaño, similar al de Plutón, se le considera candidato a ser clasificado como planeta enano o como un planeta doble, pues sus masas son similares. Plutón tiene 7 veces más masa que Caronte y ambos orbitan en torno al baricentro que queda fuera de Plutón, pero más cercano a él. La rotación de esta pareja es única en el Sistema Solar.
Por ahora, Caronte sigue siendo una luna de Plutón.

Con el tiempo, la gravedad ha frenado las rotaciones de Caronte y Plutón. Actualmente, presentan siempre la misma cara el uno al otro.

Las lunas Hidra y Nix fueron observadas por primera vez en mayo de 2005. El 31 de octubre de 2005 el Telescopio Espacial Hubble anunció el posible descubrimiento de estos dos satélites. Se confirmó su existencia en junio de 2006.

Parece ser que ambos cuerpos orbitan en el mismo plano que Caronte y a distancias dos y tres veces superiores. Sus órbitas son muy exteriores, por lo que son satélites del sistema Plutón-Caronte.
Ambos aparentan tener entre 100 y 150 km de diámetro.

 

Satélites Plutón

Diámetro de la Tierra: 12.742 km

Diámetro de la Luna: 3.480 km (menos de 1/3 del diámetro de la Tierra).

Diámetro de Plutón: 2.390 km

Diámetro de Caronte: 1.192 km (practicamente 1/2 del diámetro de Plutón).

Se observa que el tamaño de Plutón es apenas 2/3 del tamaño de la Luna.

Plutón
Tamaños comparados: Tierra-Luna, Plutón-Caronte

Se denomina Plutoide a cualquier objeto que cumpla la definición de planeta enano y que se encuentre a una distancia mayor que Neptuno, con masa suficiente para que su propia gravedad supere las fuerzas de cuerpo rígido de tal modo que adquiera una forma casi esférica y que no ha vaciado su órbita de cuerpos vecinos.

El planeta enano Ceres no es un plutoide ya que está situado en el cinturón de asteroides, entre Marte y Júpiter.

Eris fue considerado durante un tiempo el 10º planeta del sistema solar. Es el mayor plutoide descubierto y es algo mayor que Plutón. Cuenta con un satélite natural denominado Disnomia.
Los otros dos objetos reconocidos como plutoides son: Makemake y Haumea.

Plutoides
Imagen de plutoides (Wikipedia)

Todos los demás objetos que orbitan alrededor del Sol, más allá de Neptuno, se consideran colectivamente cuerpos menores del Sistema Solar. Podrían ser varios miles.

Noticia del 26 de febrero de 2013. Se da nombre a dos nuevas lunas de Plutón. Plutón nació como planeta en 1930, y murió como tal en 2006 cuando los astrónomos decidieron que no podía ser considerado como planeta. Pero no dejó de existir. Este planeta enano es un mundo helado y lejano que no para de dar sorpresas. En el 1978 se descubrió que una gran luna orbitaba alrededor de él: se la denominó Caronte. En 2005 aparecieron dos lunas más: Nix e Hidra. El 20 de julio de 2011 se descubrió otra luna más, y un año después, el 11 de julio de 2012, se daba a conocer el descubrimiento de la quinta luna de Plutón. Pulse aquí para ver toda la noticia.

ENLACES DE INTERÉS:

Interesante web "Monta y descubre el sistema solar"

La misión espacial New Horizons de la NASA ya viaja rumbo a Plutón

Plutón en la magnífica web "Astrored"

VIDEO de 2:16 minutos, "Plutón ya no es un planeta"

Ir a la página inicial