Sonda espacial Cassini-Huygens

La sonda espacial Cassini-Huygens explora el planeta Saturno

El gran interés por explorar el planeta de los anillos (Saturno) y su gran luna Titán, decidió a la NASA a afrontar el inmenso costo y las enormes dificultades de todo tipo para hacer llegar una nave espacial a las proximidades de Saturno y a hacer descender una sonda hasta el suelo de Titán.

Sin embargo, 20 años después del lanzamiento de las tres sondas que pasaron cerca de Saturno en un viaje hacia el exterior del sistema solar, se consideró que el esfuerzo debía ser compartido por los otros países más avanzados del mundo occidental.

Así fue como la NASA, la ESA (17 países que conforman la Agencia Espacial Europea) y la ASI (Agencia Espacial Italiana) decidieran emprender la hazaña conjunta de instalar una nave en órbita alrededor de Saturno. Cassini es responsabilidad de la NASA y Huygens, de la ESA. La ASI es responsable de la enorme y primordial antena.
 
La misión se denominó Cassini-Huygens. La nave Cassini debía quedarse orbitando alrededor de Saturno y la sonda Huygens debía separarse de la nave y llegar hasta el suelo de Titán. Antes de que finalizara el siglo XX, el 15 de octubre de 1997, la Cassini-Huygens despegó desde Cabo Cañaveral. Después de siete años recorriendo miles de millones de km entró en la órbita de Saturno el 1º de julio de 2004.

Cassini Huygens
Imagen artística de la Cassini-Huygens (NASA - ESA)

Siete años tardó la nave en llegar a Saturno, después de recorrer 3.500 millones de km, En octubre de 2002 la nave ya había enviado su primera fotografía del planeta, tomada a una distancia de 285 millones de kilómetros, y en la que aparece también Titán. A partir de esa fecha continuó enviando fotos espectaculares del gigante gaseoso.

El 25 de diciembre de 2004, la sonda Huygens se separó de la nave Cassini y se acercó  a Titán, la mayor y más interesante de las numerosas lunas de Saturno.

Después de dos semanas, el 14 de enero de 2005, la sonda Huygens penetró en la atmósfera de Titán y descendió a su superficie.

En junio del 2008, debería haber terminado la misión de Cassini. Pero el buen estado de la nave espacial permitió ampliar su misión hasta el año 2017, para estudiar tanto el planeta como las principales lunas: Titán y Encelado.

Sonda Cassini
Imagen artística de la Cassini-Huygens (NASA - ESA)

Noticia del 8 de febrero de 2012. En un interesante artículo, el astrónomo Rafael Bachiller comenta que el premio Crafoord de Astronomía, impartido por la Academia Sueca de Ciencias y considerado el “Nobel de la astronomía”, ha sido otorgado en 2012 al astrónomo alemán Reinhard Genzel y a la estadounidense Andrea Ghez. Según la Academia Sueca, este galardón reconoce “las observaciones de las estrellas orbitando en torno al centro galáctico, lo que indica la presencia de un agujero negro supermasivo”. Pulse aquí para leer toda la noticia.

ENLACES DE INTERÉS:

Más información acerca del planeta Saturno

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Titán, la luna más importante de Saturno

Encélado, luna de Saturno objeto de recientes investigaciones

Breve biografía de Giovanni Cassini

Breve biografía de Cristian Huygens

VIDEO de 6 minutos, misiones a los planetas gigantes

VIDEO de 9 minutos, onda Cassini, Saturno en el Universo

VIDEO de 8 min "Las lunas de Júpiter y Saturno"

Fotografías de Saturno publicadas por la NASA

En la página Web del JPL, de la NASA, se puede saber dónde está la sonda Cassini en cualquier momento. Las imágenes se actualizan al menos una vez al día.

Interesante presentación en PowerPoint  de  la nave espacial Cassini y de la sonda Huygens, realizada por Javier de Lucas

Video de 1:20 minutos realizado por la Dra. Julia Espresate, del Instituto de Astronomía de la Universidad Autónoma de México, en el que responde a la pregunta "¿de qué están hechos los anillos de Saturno

Las lunas de Saturno, en la web Latinquasar.

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