TITÁN, LUNA DE SATURNO

Titán despierta despierta mucha curiosidad por su parecido con la Tierra

Lluvia en Titán

Una de las más bellas imágenes artísticas de Titán (del dibujante británico Mark Garlick)

El científico Tetsuya Tokano de la Universidad de Colonia, basándose en los datos de la sonda Huygens, ha estudiado la lluvia de metano que cae en forma de rocío sobre la superficie de Titán en la región de descenso de la sonda Huygens. Estos datos indican la presencia de una nube de metano-nitrógeno que libera gotas de lluvia que caen continuamente sobre la superficie de Titán. Dentro del sistema solar, las lluvias sólo existen en la Tierra y en Titán.
Una comparación de imágenes tomadas en 2004 y 2005 muestra cambios en lagos situados en el polo sur de la luna, que podrían ser atribuidos a una tormenta de metano que ha llenado tales lagos.

En 1655, el joven Huygens terminó de construir con sus manos un telescopio de 5 cm de diámetro y tres metros y medio de longitud, que le permitía obtener unos 50 aumentos.

Con él, tuvo la inmensa alegría de ver los cuatro satélites de Saturno descubiertos por Galileo. Pero, el 25 de marzo de ese año también vio un nuevo satélite de Saturno, el quinto. Al año siguiente, después de seguirlo todas las noches durante varios meses, y de medir su período y su órbita, dio a conocer la noticia. Era la 5ª luna de Saturno.

El nombre de "Titán" se lo dio John Hershel (hijo de William Hershel) en el año 1847, cuando sugirió el nombre de los titanes, hermanos y hermanas de Crono (el nombre griego para el dios romano del tiempo Saturno) para designar a los satélites de Saturno que en esa época se conocían por los numerales del 1 al 7.

Huygens nunca pudo ni siquiera imaginar que 350 años más tarde, el hombre iba a ser capaz de enviar un artefacto que se posara en el suelo de esta luna que él siempre contempló como un punto luminoso que se desplazaba en torno al gran Saturno. Menos pudo imaginar que esta maravilla de la tecnología iba a llevar su nombre: sonda Huygens.

Ahora, en el siglo XXI, sabemos que Saturno tiene más de 40 lunas. Pero Titán es la que despierta mayor interés por sus características físicas, muy similares a las de nuestra Tierra.

Huygens

 

Titán es la luna más grande de Saturno y el segundo satélite más grande de todo el sistema solar. El satélite más grande del sistema solar es Ganimedes, con un diámetro de 5.622 km.

El diámetro de Titán es de 5.150 km

El diámetro de la Tierra es de 12.742 km

El diámetro de la Luna es de 3.476 km

Titán Tierra Luna
La Tierra, Titán y la Luna (tamaños)

Titán es la única luna del Sistema Solar que cuenta con una atmósfera densa. El astrónomo español Comas y Solà lo había adelantado en 1908, basándose en un oscurecimiento que detectó hacia el borde del satélite.

Las imágenes transmitidas por las sondas Voyager 1 y Cassini muestran una atmósfera densa y anaranjada, , 10 veces mayor que la terrestre, compuesta principalmente por nitrógeno (94%) y rica en metano, etano e hidrocarburos.

Sus bajas temperaturas deberían haber preservado esta composición desde hace 4.000 millones de años, que es muy similar a la que debe de haber tenido la atmósfera primitiva de la Tierra.

Cuando Saturno está muy próximo a la Tierra, Titán presenta un tamaño aparente de hasta 0,85 segundos de arco de diámetro; con telescopios de aficionado que tengan al menos 200 mm de diámetro y 240 aumentos, puede verse como una diminuta mancha de color amarillo-anaranjado.

Titán atmósfera
Atmósfera de Titán desde la nave Cassini

Durante los acercamientos a Titán de la sonda Cassini se han observado más detalles gracias sobre todo al uso del radar de la nave.

Mediante el uso del instrumentos especializados se han visto montañas que tienen longitud de 150 kilómetros, anchura de 30 kilómetros, y altura de 1,5 kilómetros. Estas montañas parecen estar hechas de hielo cubierto por una especie de "nieve" de material orgánico.

Titán parece también tener terrenos similares a ciertos terrenos terrestres, aunque con los hidrocarburos líquidos en vez de agua y hielo. Las lluvias, los ríos y los lagos no son otra cosa que metano y etano.

Algunos materiales orgánicos similares a la piedra caliza sugieren que podría haber cavernas subterráneas.

Montes en Titán
Reproducción artística de Titán (NASA)

La sonda Huygens descendió sobre Titán el 14 de enero de 2005, y las informaciones que ha enviado han aumentado sustancialmente nuestros conocimientos del satélite.

Es posible que Titán albergue moléculas prebióticas. Hay una región llamada Xanadu, que posee características geológicas similares a la Tierra, con colinas, valles y dunas de arena oscura, cortadas por cauces similares a los ríos de la Tierra.

El estudio de observaciones de radar de la nave Cassini, ha descubierto que Titán tiene dunas de color marrón oscuro que se elevan unos 150 metros sobre la superficie y corren paralelas, una al lado de la otra, en el ecuador de Titán.

De acuerdo con las mediciones, las dunas de Titán probablemente están compuestas de un núcleo central de hielo de agua rodeado por materia orgánica, estimándose que la "arena" formada por ésos granos es un poco más granulosa, pero menos densa que la terrestre o la marciana y que los granos tienen el tamaño de granos de café. Este trabajo se basó en las imágenes tomadas por la nave Cassini en octubre de 2005.

La sonda Cassini captó el 21 de julio de 2006 dos "manchas oscuras", similares a los lagos terrestres, que constituyen una "poderosa evidencia" de que hay depósitos de hidrocarburos en el satélite. Las "manchas" miden 420 kilómetros por 150, y 475 por 150 y están en el polo norte de Titán, es decir, donde aún son más bajas las temperaturas.

La bajas temperaturas explican que la vida no haya evolucionado en Titán, pese a contar con los ingredientes necesarios. El frío ha hecho que este mundo se conserve como probablemente fue la Tierra hace 4.000 millones de años. El satélite continuará así, congelado, a menos que le caiga encima un meteorito que lo active.

Superficie de Titán

Superficie de Titán vista por la sonda Huygens

Viajar a Titán y contemplar una luna que es actualmente cómo probablemente fue la Tierra hace 4.000 millones de años, es un deseo irresistible para el ser humano.

Pero el paseo sería de 7 años. Una vez solucionado los problemas del transporte, habría que pensar en protegerse durante ese tiempo de las radiaciones cósmicas y proveerse de oxígeno suficiente.

Una vez en el suelo de Titán, a disfrutar de los pasiajes, de las tormentas, de la lluvia, de los ríos y lagos. Pero, prohibido beber de ellos, pues no contienen agua, sino metano.

Habrá que llevar unos buenos prismáticos para ver en la lejanía un minúsculo punto luminoso: la Tierra. Regresar a ella (a "mi casa") ya es otro problema al que, por ahora, no sólo no se le ha encontrado solución, sino que ni siquiera se la ha buscado.

Sonda Cassini Huygens

Noticia del 9 de enero de 2013. Descubren hielo flotante en los mares de Titán. Los datos recogidos por la sonda Cassini, hacen pensar a los investigadores que existen hidrocarburos congelados en la superficie de los lagos y mares de esta luna de Saturno. Pulse aquí para leer toda la noticia.

Noticia del 20 de abril de 2012, publicada por la ESA. Las observaciones realizadas por la sonda Cassini muestran que una región de la luna Titán de Saturno es muy similar al Salar de Etosha, en Namibia. Los dos son lagos son grandes depresiones de poca profundidad que no siempre están llenas. El Lago Ontario es el mayor lago del hemisferio sur de Titán. Es un poco más pequeño que su tocayo, el Lago Ontario de Norteamérica, pero completamente diferente en muchos otros aspectos. Pulse aquí para ver toda la noticia.

Noticia del 20 de enero de 2012. Titán, la luna más grande de Saturno, es más parecida a la Tierra de lo que se creía. Posee una atmósfera a capas al igual que nuestro planeta. Esta similitud convierte a Titán en uno de los elementos más atractivos del Sistema solar. Pulse aquí para leer la noticia.

ENLACES DE INTERÉS:

Sondas espaciales enviadas a Saturno

Breve biografía de Cristian Huygens

El planeta Saturno

VIDEO de 6 minutos, misiones a los planetas gigantes

VIDEO de 9 minutos, onda Cassini, Saturno en el Universo

VIDEO de 8 min "Las lunas de Júpiter y Saturno"

Fotografías de Saturno publicadas por la NASA

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